¿Qué es la EPOC?

Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es el término médico utilizado para describir formas de afecciones pulmonares graves que hacen que las vías respiratorias se estrechen, se vuelvan obstructivas e inflamadas, lo que a su vez dificulta la respiración. 

Cuando el término se desglosa, puede ver cómo la definición obtiene su significado:

Crónico se refiere a que es una condición a largo plazo y continua que no desaparecerá

Obstructivo se refiere al hecho de que las vías respiratorias de los pulmones se han estrechado y obstruido

Pulmonar significa que es una condición que afecta sus pulmones

Enfermedad refleja el hecho de que es una afección médica reconocida. 

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica es una afección común. De hecho, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), hay alrededor de 251 millones de casos de EPOC en todo el mundo. Las cifras sugieren que para 2030, la EPOC podría convertirse en la tercera causa principal de muerte en el mundo. 

Si tiene Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica, gradualmente se vuelve más difícil respirar. Si no se trata, la afección empeora y aumenta el riesgo de hospitalización. También puede poner en peligro la vida. Aunque el daño a sus pulmones no se puede revertir, tratamiento, la medicación y los ajustes en el estilo de vida pueden ayudarlo a aprender a manejarlo de manera más efectiva. 

¿Cómo se contrae la EPOC?

Si padece una o más de un grupo de enfermedades pulmonares, puede provocar una enfermedad pulmonar obstructiva crónica. Dos de las afecciones más comunes asociadas con la EPOC son la bronquitis crónica, que inflama las vías respiratorias, y el enfisema, que daña los sacos aéreos. 

  • Bronquitis crónica Causa irritación e inflamación de los bronquios, los conductos responsables de llevar aire hacia y desde los pulmones. Los tubos se hinchan y producen una acumulación de flema o moco a lo largo del revestimiento. Pequeñas estructuras similares a pelos en los conductos llamados cilios normalmente ayudan a sacar el moco de las vías respiratorias, pero la irritación de la bronquitis crónica las detiene. La acumulación de moco hace que la abertura del tubo se estreche y dificulta la entrada y salida de aire de los pulmones.  

 

  • Enfisema hace que las paredes de los diminutos sacos de aire, llamados alvéolos, se rompan, lo que dificulta la respiración. Los sacos de aire se encuentran en el extremo inferior de su pulmón, al final de los bronquios. Normalmente juegan un papel clave en la transferencia de oxígeno a la sangre y en la filtración del dióxido de carbono. 

Si tiene bronquitis crónica, enfisema o ambas afecciones, es posible que le digan que tiene EPOC. Con múltiples partes de las vías respiratorias afectadas por las dos afecciones pulmonares, desde los bronquios hasta los sacos de aire, no es de extrañar que el daño pulmonar pueda dificultar la respiración. 

¿Cuál es la causa principal?

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica se desarrolla debido a un daño a largo plazo en los pulmones que hace que se inflamen, obstruyan y estrechen. Algunos de los principales causas de la EPOC incluyen:

  • Tabaquismo o antecedentes de tabaquismo.
  • Exposición a la contaminación del aire, humo de segunda mano, polvo, humos o productos químicos en el trabajo.
  • Edad: la EPOC tiende a desarrollarse después de los 35 años.
  • Antecedentes familiares de enfermedad pulmonar crónica.
  • Infección frecuente del pecho en la niñez que puede dejar cicatrices en los pulmones.

La EPOC también puede ser causada por una rara condición genética llamada deficiencia de alfa-1-antitripsina, que hace que las personas sean susceptibles a la EPOC a una edad más temprana. 

Contrariamente a algunas suposiciones, hay más factores involucrados en la EPOC que la simple exposición al humo. No todos los fumadores, incluso los fumadores empedernidos, desarrollan EPOC y casi un tercio de los casos ocurren en personas que nunca han fumado. Investigaciones recientes sugieren que tener vías respiratorias pequeñas en relación con el tamaño de los pulmones podría predisponer a las personas a una menor capacidad respiratoria y a un mayor riesgo de EPOC. 

¿Cuáles son los síntomas de la EPOC?

Los síntomas incluyen:

  • Quedarse sin aliento fácilmente cuando está activo, como cuando trabaja o hace las tareas del hogar 
  • Una tos persistente en el pecho con flema.
  • Infecciones frecuentes en el pecho.
  • Sibilancias, especialmente en climas fríos

Los síntomas pueden ocurrir todo el tiempo o pueden empeorar en ciertos momentos, como si tiene una infección o inhala humo de segunda mano o vapores. 

¿Cuándo deberías ver a tu médico?

Si experimenta síntomas persistentes de EPOC, especialmente si siente falta de aire después de estar activo, tiene más de 35 años y alguna vez ha fumado, debe consultar a su médico. 

No es inusual no saber que tiene EPOC. Algunas personas asumen que los primeros síntomas, como dificultad para respirar, se deben a la edad, la falta de forma o el asma. Debido a esto, muchas personas intentan reducir sus actividades en lugar de buscar consejo médico. Pero como la EPOC puede empeorar, es importante que revise cualquier síntoma inesperado lo antes posible. 

Su médico le preguntará acerca de los síntomas que ha estado experimentando y puede hacer los arreglos necesarios para que se realice una prueba de respiración simple, llamada espirometría. Esta prueba puede ayudar a descartar otras afecciones pulmonares, como el asma (una enfermedad pulmonar crónica que inflama y estrecha las vías respiratorias). La espirometría mide la capacidad pulmonar y la rapidez con la que puede exhalar el aire. También es posible que le realicen una radiografía de tórax, una tomografía computarizada o un análisis de sangre para descartar otras afecciones y diagnosticar la EPOC.  

¿Cuáles son los tratamientos?

Aunque no existe una cura absoluta para la EPOC, se puede controlar y tratar para detener un mayor daño a sus pulmones y mejorar sus síntomas. 

Su médico puede recetarle:

  • Medicamentos inhalados llamados broncodilatadores, que relajan los músculos que rodean las vías respiratorias.
  • Esteroides administrados a través de un inhalador para reducir la hinchazón en las vías respiratorias.
  • Rehabilitación pulmonar, un programa de ejercicios prescrito con un fisioterapeuta para ayudarlo a aprender a respirar más fácilmente.
  • Para casos graves y si tiene niveles bajos de oxígeno en sangre, oxigenoterapia a través de una unidad doméstica o un pequeño tanque portátil 
  • Si otros tratamientos no funcionan y su EPOC es muy grave, es posible que le ofrezcan una cirugía para extirpar partes dañadas de sus pulmones o mejorar el flujo de aire.

Además, existen pasos prácticos que puede seguir para ajustar sus hábitos de estilo de vida y autocontrolar sus síntomas. Éstos incluyen:

  • Hacer ejercicio con regularidad para mejorar su respiración
  • Mantener un peso saludable y llevar una dieta sana y equilibrada.
  • Practicar ejercicios de respiración para aumentar la capacidad pulmonar.
  • Tomar los medicamentos recetados con regularidad
  • Evitar posibles factores desencadenantes como los humos del tráfico, el humo del tabaco o el polvo
  • Dejar de fumar
  • Utilice un paño húmedo para mojar el polvo de su casa y eliminar las partículas de polvo. 

La EPOC también puede ponerlo en mayor riesgo de enfermarse gravemente por el coronavirus (COVID-19). Es importante seguir las instrucciones del gobierno, evitar lugares concurridos, cubrirse la cara, mantener la distancia y lavarse las manos con frecuencia para reducir el riesgo de contraer coronavirus. La vacunación anual contra la influenza también puede ayudar a reducir el riesgo de contraer la influenza. Obtenga más información sobre la EPOC y COVID. 

¿Cómo se tratan los brotes de EPOC?

Los brotes de EPOC o la exacerbación de la EPOC son ocasiones en las que los síntomas empeoran y se vuelven más graves. La exacerbación de la EPOC puede ocurrir debido a la exposición a factores desencadenantes como la contaminación, el humo de segunda mano o una infección. 

Los brotes de EPOC se tratan con un plan de brotes, un plan de tratamiento elaborado por su médico. Dependiendo de sus síntomas individuales y necesidades de tratamiento, su plan de crisis puede incluir tomar antibióticos o esteroides para reducir sus síntomas. Con brotes graves, es posible que se requiera hospitalización. 

¿Qué tan prevalente es la EPOC?

La EPOC prevalece en todo el mundo. En los EE. UU., Más de 16.4 millones de personas tienen EPOC, y se cree que millones más están afectadas, y es la tercera causa principal de muerte. 

Las estimaciones sugieren que tres millones de personas en el Reino Unido tienen EPOC y hasta dos millones no tienen un diagnóstico formal. Es la segunda enfermedad pulmonar más común en el Reino Unido, después del asma. 

La prevalencia general de la EPOC aumenta con la edad, particularmente porque los casos a menudo no se diagnostican hasta que las personas tienen 50 años y la enfermedad se ha vuelto avanzada. Esto se debe a que las personas a menudo no son conscientes de las señales de advertencia y que la dificultad para respirar puede deberse a algo más que simplemente envejecer. 

¿Qué tan grave es la EPOC?

La EPOC es grave y puede poner en peligro la vida, especialmente si no se trata y maneja adecuadamente. 

Hay cuatro etapas que van de leves a muy graves. En la etapa muy severa, cualquier actividad diaria normal resulta en una falta de aire extrema y su calidad de vida se ve afectada negativamente.  

  • EPOC leve: su flujo de aire es un poco limitado y, a veces, tendrá tos y mucosidad, pero no lo notará mucho. 
  • EPOC moderada: su flujo de aire es peor y, a menudo, se sentirá sin aliento después de estar activo. En esta etapa, es probable que note que está experimentando síntomas y busque ayuda y consejo de su médico de familia. 
  • EPOC grave: la falta de aire y el flujo de aire son graves. Con frecuencia experimentará una exacerbación de la EPOC, donde sus síntomas estallan. 
  • EPOC muy grave: tendrá brotes graves con regularidad y su flujo de aire es muy limitado. Su calidad de vida empeora debido a la falta de aire extrema. 

Cuanto antes se identifique y diagnostique, antes se podrá iniciar el tratamiento y controlar los síntomas. 

¿Puede mejorar una persona con EPOC?

No existe una cura general para la EPOC y el daño pulmonar no se puede revertir. Sin embargo, una persona con EPOC puede ver una mejora en sus síntomas, especialmente si se diagnostica a tiempo, y se puede prevenir un mayor daño pulmonar. La clave para mejorar es encontrar la opción de tratamiento adecuada que se adapte a su etapa de EPOC y aprender técnicas para autogestionarse sus síntomas 

¿Cuál es la esperanza de vida con EPOC?

La EPOC es una afección médica grave y puede poner en peligro la vida. Hay muchos factores involucrados en hacer ejercicio esperanza de vida - su médico o profesional médico podrá aconsejarle sobre sus circunstancias exactas. 

Sin embargo, como guía, la investigación sugiere que la EPOC grave y muy grave podría estar asociada con una pérdida de esperanza de vida de unos ocho a nueve años. 

 

Fuentes

Asociación Americana del Pulmón - Más información sobre la EPOC.

Mejores prácticas de BMJ - Afección pulmonar obstructiva crónica

Fundación Británica del Pulmón - Estadísticas de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica

Sociedad Torácica Británica - EPOC

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Manual de MSD. Enfermedad pulmonar obstructiva crónica.

NHS - Afección pulmonar obstructiva crónica

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OMS - Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (hechos clave).