En la piel histamina, que es responsable de la picazón y la urticaria, se presenta prácticamente solo en los mastocitos. Las ronchas surgen debido al hecho de que los vasos de la piel en el área de la piel afectada comienzan a gotear. La histamina hace que las células de los vasos sanguíneos se alejen unas de otras al unirse a estructuras específicas (receptores de histamina) en las células vasculares, lo que indica a las células vasculares que deben alejarse unas de otras. Esto permite que el líquido sanguíneo y algunas células sanguíneas escapen del interior del vaso al tejido circundante. Además de la histamina, los productos de mastocitos como leucotrienos u otros mensajeros (las llamadas citocinas) pueden aumentar la permeabilidad de los vasos sanguíneos. El efecto de los medicamentos contra la picazón en casos de urticaria puede explicarse por el hecho de que estos medicamentos inhiben específicamente la unión de la histamina a los receptores de histamina. Por tanto, estos fármacos se denominan antihistamínicos. El hecho de que los antihistamínicos no ayuden todos los casos de urticaria indica que la histamina no es la única sustancia inductora de picazón y urticaria que juega un papel aquí.

¿Cómo se activan los mastocitos en relación con los diferentes tipos de urticaria?

Esta pregunta se puede responder más fácilmente con respecto a la urticaria alérgica, un subtipo poco común de urticaria crónica. El mastocito es la célula alérgica por excelencia y está involucrado en todas las alergias mediadas por la proteína inmunoglobulina E (IgE) y, por lo tanto, responsable de los síntomas de asma, fiebre del heno, o eczema. La urticaria puede provocar una activación alérgica de los mastocitos, es decir, una activación por IgE y un alérgeno (una sustancia que puede desencadenar una reacción alérgica). En tal caso, los alérgenos ingresan al cuerpo junto con los alimentos o el aire que se inhala (por ejemplo, polen de árboles, polen de pasto, excrementos de ácaros del polvo doméstico) y luego activan los mastocitos, que están cargados con los correspondientes anticuerpos IgE. En raras ocasiones, la absorción de alimentos de reacción cruzada puede desencadenar urticaria incluso en casos de tal alergia.

Cualquier persona puede convertirse alérgico en el transcurso de su vida. Esto ocurre si nos sensibilizamos frente a cierto polen, como el polen de abedul, después del contacto con el polen. La sensibilización se refiere a la producción de inmunoglobulinas (anti-proteínas) contra una sustancia particular, en nuestro ejemplo contra el polen de abedul. Si estamos sensibilizados, nuestro cuerpo produce varias inmunoglobulinas con diferentes funciones. Las inmunoglobulinas de tipo E (IgE) formadas por las células de defensa del sistema inmunológico, por ejemplo, se atascan en sitios especialmente preparados en los mastocitos (receptores de IgE) en su camino a través del cuerpo humano. Ahora, cuando nuestros cuerpos vuelven a entrar en contacto con el polen de abedul, las IgE que se adhieren a los receptores de IgE en los mastocitos reconocen el polen de abedul y lo recogen. El mastocito al que se pega la IgE con el polen de abedul cautivo se activa y descarga su histamina. Se produce una reacción alérgica. Esta vía de activación de mastocitos mejor estudiada se encuentra solo en una pequeña proporción de todos los pacientes con urticaria.

Con mucha más frecuencia, la formación de anticuerpos (cuerpos proteicos de defensa) contra el receptor de IgE o la IgE unida a él parece ser responsable de la urticaria. Hasta en un 30 por ciento de los pacientes con urticaria crónica, se pueden detectar dichos anticuerpos contra las propias sustancias del cuerpo. En otras palabras, el cuerpo reacciona contra sí mismo. Por tanto, también se habla de autoanticuerpos y urticaria autoinmune. Una prueba simple para la existencia de tal urticaria autoinmune es la inyección de la propia sangre del paciente, o la porción líquida de la sangre, en la piel del antebrazo. En pacientes con anticuerpos contra su propio receptor de IgE o IgE, esto da como resultado una formación significativa de ronchas.

El sistema del complemento es un componente esencial en la red de defensa inmunológica del cuerpo. Sus principales responsabilidades incluyen la destrucción directa de células y agentes (como bacterias o parásitos) y la activación del sistema inmunológico. La activación del sistema del complemento, por ejemplo, en el contexto de infecciones bacterianas, conduce a la liberación de potentes sustancias que activan los mastocitos. Con frecuencia, la urticaria crónica ha sido causada por una infección crónica (por ejemplo, de los senos paranasales, las amígdalas, la mucosa gástrica o los dientes): se sabe que la eliminación de un foco de infección tan crónico puede conducir a la curación de urticaria crónica. Se llama urticaria debido a una infección.

El término intolerancia urticaria se usa en casos en los que el cuerpo no puede tolerar una sustancia en particular. El malestar se produce debido a reacciones de intolerancia a sustancias como medicamentos, conservantes o colorantes en los alimentos. Evitar la sustancia desencadenante, por ejemplo, mediante una dieta, puede provocar la curación.